ここ数年、ロボティクス事業での活発な動きが目を引くソフトバンクグループ。その成果を披露するイベントが11月21日、22日に開催された「SoftBank Robot World 2017」だ。前回まで「Pepper World」という名前だったのだが、海外の有力ロボティクス企業に対して買収や出資を発表したため、Pepper以外のロボットをアピールするために名前を変更したようだ。

3つのステップで進化するロボット

 イベント初日の10時からは、ソフトバンクロボティクスの代表取締役社長兼CEO・冨澤文秀氏に加えて、協業関係にある企業や買収を発表した海外企業の代表者を迎えて「Pepperと新たなロボットが生み出すロボット革命が始まる」と題した基調講演が行われた。

最初に登壇したソフトバンクロボティクスグループ代表取締役社長兼CEO・冨澤文秀氏
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 トップバッターの冨澤氏が講演全体の概要を解説したあと、ソフトバンクのロボティクス事業に関する取り組みと今後の展望について、同社の代表取締役副社長兼COO・今井康之氏が具体的に語り始めた。

 それによると、ソフトバンクでは同社のロボットが3つのステップを踏んで進化を遂げつつあるという。

ソフトバンク代表取締役副社長・今井康之氏。同社はロボットの進化を3ステップで考えている
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 ステップ1は「顔」。2015年に発売したPepperの法人向けモデル「Pepper for Biz」により、Pepperはキャラクター性と会話する能力を獲得したという。つまり「顔」を得て「人との対話を伴う仕事」が可能になった。

 現在では2000社を超える企業がPepperを導入し、商品案内やプレゼン、集客、アンケートの実施、整理券やクーポンの配布などに活用しているという。

 また、導入企業が増えたことでソフトバンクには利用履歴が蓄積され、それがPepperを大きく進化させているという。この結果、Pepperを仕事に活用するためのテンプレート集である「お仕事かんたん生成2.0」では、反応スピードや音声認識の精度が向上したほか、10業界100パターンにおよぶ業界別テンプレートが用意され、データの分析も高度になっているという。

 ステップ2は「脚」。Boston Dynamics社の買収や、ソフトバンクが出資するBrain Corporationの自動運転技術を得ることで、同社のロボットは2017年から「移動を伴う仕事」が可能になったという。

 特にBrain Corporationの技術を得た成果は非常に具体的だ。人工知能やセンサーを搭載した自動床洗浄機「ICE RS26」の販売を来夏から始めるという。人的なコスト負担の高い床掃除をロボットが代行するメリットは高く、商業施設や駅構内、倉庫、空港などでの活用が見込めるという。

 後にステージに登場したBrain CorporationのCo-Founder兼CEO・Dr. Eugene M. Izhikevich氏によると、同社の自動運転技術は、清掃機に限らず、なんでも自律的に動くように進化させられるという。ただ、決して万能ではなく、環境や状況を判断し、減速、停止させるという制御が得意であり、高速移動を伴う公道での使用などには不向きのようだ。現時点で最も能力を生かしやすいものが清掃機であり、海外では昨夏よりコストコやウォルマートなどで導入され、大幅なコスト軽減の実績を上げつつ、無事故を記録し続けている。

 最後のステップ3は「手」。ロボットが人間のものとそん色のない手、あるいは代替の機構を得て「細かい作業を伴う仕事」が可能となれば、その応用範囲は格段に広がる。しかし、スライドで示されたステップ3が実現する時期は「20XX年」。さすがにこのレベルの技術となると実現は難しく、具体的な時期の予想はつかないそうだ。

Brain CorporationのCo-Founder兼CEO・Dr. Eugene M. Izhikevich氏。同社が手がける「ICE RS26」は、まずは人が運転したコースを記憶させることで無人での自動巡回が可能になる
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