筆者は先日、米アマゾン・ドット・コム(Amazon.com)の本社があるシアトル近郊で、商品発送拠点「フルフィルメントセンター(FC)」を見学する機会を得た。噂に聞く「棚を運ぶロボット」を直に観察すると、ロボットには向く仕事と向かない仕事があることを理解できた。写真を交えて見ていこう。

 今回アマゾンが公開したのは「シアトル・タコマ国際空港」に近いワシントン州ケント市にある「BFI4」という施設だ。アメリカン・フットボールのフィールドに換算して28個分(約15万平方メートル)という巨大な建物には3000人の従業員が働いている。施設は年中無休24時間稼働だが、ピッキング作業などは1日に2時間休止する。設備やロボットのメンテナンスを実施するためだ。

アマゾンのフルフィルメントセンター「BFI4」
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 アマゾンのFCの目玉と言えばやはり、棚を運ぶロボットだ。フロアには柵で囲まれて人間が入れないスペースがあり、そこには商品を満載した黄色い布製の棚「Pod」が数百~数千台並んでいる。そしてこの棚をロボット掃除機「ルンバ」を大きくしたようなオレンジ色のロボット「Drive」が、あちらこちらへと運んでいる。Driveはアマゾンが2012年に買収したキバシステムズ(Kiva Systems)、現アマゾンロボティクス(Amazon Robotics)が開発したものだ。

柵に囲まれた棚エリア
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棚を運ぶロボット「Drive」
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 アマゾンのFCでは商品を格納する棚が動くので、人間は決められた場所にとどまって棚入れや棚出し(ピッキング)の作業をする。かつては人間が棚の間を動き回って商品をピッキングしていたが、動く主体が逆転した。棚入れや棚出しの手順を詳しく見ていこう。